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여성이 성인이 되고부터 가장 조심해야 할 병 가운데 하나가 자궁근종이다. 자궁근종은 최근 계속 증가해가는 추세에 있으며 부인과 여성의 약 20%가 자궁근종이나 근종아를 지니고 있다는 통계도 나와 있다. 성숙한 여성이라면 누구나 걸릴 확률이 있으며 35세부터 50세까지의 여성에 흔한 질병이다.

자궁근종은 자궁에 혹이 생기는 병으로 자궁의 평활근에서 기원하는 거의 암과는 상관없는 양성종양이다. 사마귀 같은 군더더기 살 혹으로 생각하면 쉽다.

자궁근종은 1개만 생기는 경우보다 여러 개가 한꺼번에 생기는 경우가 더 많다. 자궁근종의 증상은 생리가 길어진다거나 양이 많아지고 덩어리가 나오기도 하며 하복부에 딱딱한 혹이 만져지거나 생리통, 하복통, 요통, 빈혈, 출혈, 압박감 등의 증상을 겪는다.

원인은 기(氣), 혈(血)이 울체돼서 비롯된다. 즉 신경을 과도하게 쓰거나, 소화기계의 부조화, 기온이 부적합하여 기(氣)의 힘으로 운행되는 혈액이 제대로 순환되지 못해 차가워지거나 열이 나기도 하는데 월경불순과 각종 자궁질환이 거듭되면서 자궁에 근종이 생기게 된다.

불임을 일으키는 자궁근종의 초음파 소견(좌)과 내시경 소견(우)

젊은 여성들에게는 자궁근종이 커지는 성질이 매우 강해서 자칫 내버려두면 자궁 전체가 자궁근종으로 변해 버리는 수도 많아서 영구불임을 부를 수 있다. 그러므로 조기 발견과 신속한 치료가 필요하다.
양방적인 측면에서 자궁근종에 대한 대책은 경과를 관찰하다가 크기가 크지 않으면 별 조치를 취하지 않거나 근종 크기가 커지면 자궁을 적출하는 수술을 택하고 있다.

한방에서 자궁근종은 ‘석가’라고 칭한다. “석가는 자궁 속에 들어 있으며 월경이 빠져나가지 못한다.”, “징가 부인의 자궁에 생기면 유산을 하고 포락(胞絡)에 생기면 경폐(經閉)가 된다.”고 하였다.
위의 설명 중 석가는 자궁에 생기는 덩어리를 지적한 것이며 이중에서 가장 흔한 것은 자궁근종이다.

자궁근종이 큰 것은 성인의 머리 크기 이상의 것도 있으며 이것을 만져보면 마치 돌과 같다. 또는 임신한 것과 같은 배의 형태를 나타내기도 하여 이름 붙여졌다. 그러므로 석가라 함은 특히 자궁근종을 지적한 병증이라 하겠다.

원인은 자궁이 차가운 기운에 손상을 받아 혈액순환에 장애가 생기면 어혈이 결성되어 돌과 같이 단단한 덩어리를 형성하는 데 <동의보감(東醫寶鑑)>에 “석가라는 것은 포(胞) 가운데가 접촉된 후 피가 뭉친 소치이다.”고 하였다.

증상은 “아랫배 부분이 돌과 같이 단단하고 임신한 것과 같으며 월경이 나오지 않는다.”고 하였다.
자궁근종은 초기 특별한 임상증상은 없으나 어느 정도 진행하면 월경과다 혹은 부정출혈을 야기하는 수가 있으며 월경통을 수반한다. 자궁근종이 커져서 자궁구를 막으면 심한 월경통과 월경불순을 초래할 수 있다.

자궁근종을 예방하려면 쌓인 스트레스를 그때그때 풀어야 하며 차가운 음식과 차가운 운동은 삼가야 한다. 이런 조건만 잘 지켜도 자궁은 건강하게 보호될 수 있다. 근본적으로는 여성의 하체, 자궁을 덥게 해주는 것이 가장 좋은 방법이다.

여성의 잠재된 적 ‘자궁근종’


암과는 다른 양성종양… 미혼여성에게도 빈번히 나타나

지난해 가을 서른여섯의 나이에 결혼한 김성경씨. 나이가 있어 바로 임신을 하기로 남편과 협의한 그는 검사를 받다가 의사로부터 의외의 말을 들었다. 자궁에 7㎝ 가량의 종양이 있다는 것. 악성 종양은 아니지만 이로 인해 임신이나 임신 유지에 어려움이 있을 수도 있다는 진단에 김씨는 끝내 눈물을 흘리고 말았다.

최근 자궁관련 질환을 앓는 여성들의 연령대가 낮아지면서 20~30대 환자의 수가 증가하고 있는 것으로 나타났다. 자궁근종이 대표적이다. 우리나라 성인 여성 10명 중 2명꼴로 자궁근종을 경험할 만큼 발병률이 높다. 주로 폐경기 중년 여성에게 많이 나타나지만 최근에는 미혼여성 사이에서도 빈번히 나타나고 있다.

자궁근종은 말 그대로 자궁에 종양이 생긴 질환이다. 이 종양은 암을 가리키는 악성종양과 달리 양성종양이며, 악성으로 변이될 가능성은 거의 없다. 정확한 발병원인은 아직 알려지지 않고 있으나 냉으로 인한 혈액순환 장애로부터 오는 여성호르몬의 작용, 유전 등이 영향을 끼치는 것으로 추정되고 있다.

또한 지나치게 뚱뚱하거나 담배를 많이 피우는 여성에게서 발생빈도가 높은 것으로 보아 외적인 요인도 상당한 것으로 보인다. 보통 성경험의 빈도가 너무 과하거나 부족하면 자궁근종이 생기는 것으로 오인하기 쉽지만, 성생활과 자궁근종은 거의 연관이 없다.

대부분 아무런 증상 없어

자궁근종은 아무런 증상이 없는 경우가 많아 환자가 모르고 지내다가 자궁암과 같은 산부인과 검사를 통해 알게 되는 경우가 대부분이다. 하지만 경우에 따라 생리과다, 출혈, 성교시 통증, 복통, 소변이 잦은 빈뇨나 소변을 참을 수 없는 급박뇨, 변비 등의 증상이 나타나기도 한다.

자궁근종은 자궁의 어느 부위에서 발생하느냐에 따라 구분된다. 자궁 바깥쪽에 근종이 있으면 장막하 자궁근종이고, 자궁 안쪽 근육층 내에 있으면 근층 내 자궁근종이다. 그리고 자궁 안쪽 점막 아래에 근종이 있는 경우가 있는데 이를 점막하 자궁근종이라 한다.

자궁근종의 크기는 콩알만한 것부터 어른주먹보다 큰 것까지 매우 다양하다. 보통 폐경기 이후에는 난소의 기능이 퇴화되면서 저절로 작아지거나 소멸된다. 하지만 경우에 따라 점점 커지면서 자궁 전체가 자궁근종으로 뒤덮일 수 있으며 이로 인해 방광이나 대장과 같은 다른 기관에 악영향을 줄 수 있다.

특히 아이를 낳고자 하는 가임기의 여성에게 자궁근종은 상당히 위협적인 존재다. 자궁근종이 여성의 나팔관을 막거나 자궁내막에서의 수정을 방해하여 불임의 원인이 될 수 있기 때문이다. 임신에 성공하였다 하더라도 태반에 자궁근종이 인접해 있다면 조산이나 유산이 될 가능성이 높아진다. 또 분만시 자궁의 수축력을 감소시켜 난산과 산후 출혈을 유발할 수도 있다.

따라서 자궁근종 진단 후에는 문제가 심각해지기 전에 근종의 크기나 위치 등 상태를 잘 관찰, 관리해야 한다. 특히 발견 당시 근종이 크거나 점점 커진다면 서둘러 치료하는 것이 바람직하다. 자궁근종 치료는 환자의 연령, 출산력, 출산욕구, 건강상태, 증상, 근종의 크기나 위치 등에 의해서 결정된다.

임상증상이 없고 근종이 작은 경우에는 6개월마다 정기적 검진으로 근종의 발육과정을 파악하여야 한다. 특히 폐경기 전·후의 급작스러운 성장은 2차적 변이를 일으킬 수 있으므로 치료해야 한다.

양방에서는 약물요법과 수술요법을 통해 자궁근종을 치료한다. 약물요법의 경우 여성호르몬이 몸에서 만들어지지 않도록 하여 근종의 크기를 유지시킨다. 하지만 약물을 중단하면 다시 근종이 커지고 골다공증이나 무월경과 같은 부작용도 생길 수 있다.

수술요법은 근종의 일부를 잘라내는 자궁근종절제술이나 전체를 들어내는 자궁적출술을 시행한다. 하지만 이런 방법은 임신이 어렵거나 불가능하기 때문에 가임기의 여성에게는 적합하지 않은 치료법이다. 또 이 시술법을 받고 난 여성들은 성에 대한 상실감에 빠져 우울증을 불러일으키기도 한다.

불임 원인되는 위협적 존재

수술 과정에서의 과다출혈도 문제로 지적된다. 최근에는 이런 단점을 개선해 수술하지 않고 고주파를 사용해 자궁근종을 녹이는 방법이 개발되어 좋은 반응을 얻고 있다.

한방에서는 자궁근종을 자궁허랭(子宮虛冷)으로 본다. 즉, 자궁이 허약하고 냉하여 어혈이 뭉치고 불순물이 쌓여 나타나는 것으로 해석한다. 따라서 한방에서는 자궁을 따뜻하게 해주어 어혈이나 노폐물이 생기지 않는 한약을 처방한다. 더불어 저하되어 있는 자궁기능을 돕기 위한 좌훈이나 약침치료, 온욕치료, 약울법(약습포법)과 같은 물리요법을 함께 실시한다.

한방치료는 임의적으로 호르몬을 조절하거나 자궁 자체를 훼손시키지 않기 때문에 치료 후 임신 여부에 영향을 미치지 않는다. 하지만 자궁근종의 크기가 급속도로 빨리 커지고 있거나 자궁 전체가 근종으로 변해 있는 심각한 경우에는 시간이 급박하므로 수술로 근본적인 원인을 제거하는 것이 좋다.

환자가 자궁에 혹이 있다고 깜짝 놀라서 오는 대부분의 경우가 자궁근종으로, 자궁에 발생하는종양중에서 가장 많으며 35세이상의 여성중에서 약 25%가 자궁근종을 가지고 있고, 30-45세에 호발하는데, 흔히 말하는 근종은 혈관근종이 대부분으로 원인은 미숙한 근세포에서 발생하며 여성호르몬(estrogen)에 의존하는 것으로 생각되고 있다.

환자의 증상은 무증상이 대부분이나 이물촉지, 이상자궁출혈, 통증, 압박감, 빈혈로 인한 어지러움증등을 호소할 수 있고, 양소골반진찰과 초음파검사로 진단되고 자궁경검사나 복강경검사가 감별진단을위해 시행되는 경우도 있다.

수술은 서두르지말고 환자의 연령, 출산력, 임신상태, 출산에 대한 욕망, 다른 질환과의 합병상태,근종의 크기와 위치에 따라 결정해야하고 증상이 없는 작은 근종은 6개월마다 정기적인 진단을 해서상태를 파악하고, 폐경기전후의 무증상의 자궁근종은 대부분 크기 가 감소하기 때문에


정기적인검진에 의한 기대요법이 바람직하지만 자궁의 크기가 임 신 12주이상 큰 경우, 월경과다를 동반한 점막하근종, 방광 및 직장이 근종에 의해 압박 당할 경우, 골반염이나 자궁내막증과 동반된 경우,급격히 자라는 근종, 암에대한 공포가 있는 경우에는 수술하는 적응증이 된다.

호르몬요법은 출혈을 예방하고 근종의 크기를 위축시켜 수술준비를 위한 일시적인 방법으로, 내과적질환으로 인한 수술금기일때 사용되며 특히 유의할 점은 드물지만 (0.1-0.6%) 자궁근종에서육종성변성 즉 양성에서 악성종양으로의 변화가 있을 수 있으므 로 갑자기 크기가 증대되는 경우, 폐경기 후에 크기가 증대하는 경우에는 지궁근종의 육종 성변성을 감별하기 위하여 산부인과진찰을 꼭 받아야 한다.